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Les scientifiques avertissent que la prochaine pandémie émergente pourrait provenir de l’Amazonie brésilienne si les politiques de Bolsonaro continuaient de faire grimper les taux de déforestation en Amazonie. Les chercheurs savent depuis longtemps que de nouvelles maladies surviennent généralement à la jonction entre la forêt et l’agro-industrie, l’exploitation minière et d’autres développements humains.

Traduction de Milca Van Den Steene, adaptée d’un article original de Thais Borges et Sue Branford publié sur Mongabay. Crédit photo: Amazon Watch.

La déforestation se propage, risquant la montée de nouvelles maladies

En 2019, la déforestation en Amazonie brésilienne a atteint son plus haut niveau en dix ans (9762 kilomètres carrés, ou 3769 milles carrés). Surtout, dans les réserves indigènes protégées, il a augmenté encore plus rapidement, augmentant de 74% en 2019 sous Bolsonaro par rapport à 2018. Les taux de déforestation en Amazonie continuent d’augmenter en 2020, doublant d’août 2019 à mars 2020, par rapport à la même période en 2018-19 .

Ce n’est pas seulement une mauvaise nouvelle pour la faune et les peuples autochtones. Il est bien connu des scientifiques que la déforestation majeure peut conduire à l’émergence de nouveaux virus et bactéries dangereux contre lesquels l’humanité a peu de défense, conduisant à des épidémies et des pandémies.

«Les vertébrés sauvages, en particulier les rongeurs, les chauves-souris et les primates, abritent des agents pathogènes nouveaux pour le système immunitaire humain et, si nous défrichons leur habitat et nous mettons en contact plus étroit avec eux, nous augmenterions le risque de transmission, introduisant un nouvel agent pathogène », explique Andy MacDonald, un écologiste spécialisé dans les maladies à l’Institue of Geosciences de l’Université de Californie.

Kate Jones, présidente de l’écologie et de la biodiversité à l’University College London (UCL), qui fait partie de l’Université de Londres, affirme que les chercheurs savent depuis longtemps que les maladies infectieuses d’origine animale constituent une «menace croissante et très importante pour la santé, la sécurité et les économies mondiales». En 2008, elle faisait partie d’une équipe de recherche qui a déterminé qu’au moins 60% des 335 nouvelles maladies apparues entre 1960 et 2004 provenaient d’animaux non humains.

L’un des principaux moteurs de ce transfert de maladies des animaux sauvages aux humains résulte de la perturbation de l’habitat – en particulier de la perturbation des forêts tropicales.

«Environ une épidémie sur trois de maladies nouvelles et émergentes est liée à des changements dans l’utilisation des terres, comme la déforestation», a expliqué Peter Daszak, président d’EcoHealth Alliance, une organisation à but non lucratif basée à New York. Daszak a été l’auteur principal d’une étude intitulée «Émergence de maladies infectieuses et économie des paysages altérés» publiée l’année dernière. Ce document note que «les maladies liées de manière causale à l’utilisation des changements fonciers comprennent les maladies mortelles telles que le VIH / SIDA, Ebola et le virus Zika». Des recherches préliminaires indiquent que nous pouvons maintenant probablement ajouter COVID-19 à cette liste – la pandémie la plus dévastatrice à frapper l’humanité depuis la grippe de 1918-1919 qui a tué plus de 50 millions de personnes.

Une des méthodes de déforestation qui conduit à l’émergence de nouvelles maladies, est par le feu. À la mi-août 2019, un groupe d’experts internationaux sur les zoonoses (c’est-à-dire les maladies transmises des animaux aux humains), s’est réuni en Colombie pour analyser l’impact des incendies de forêt alors en cours en Amazonie. Dans leur communiqué, ils ont mis en garde: «La région amazonienne du Brésil, endémique à de nombreuses maladies transmissibles ou zoonotiques, peut, après un incendie de forêt, déclencher une sélection pour la survie et, avec elle, changer l’habitat et les comportements de certaines espèces animales. Il peut s’agir de réservoirs de bactéries zoonotiques, de virus et de parasites. »

Ce scénario de traînée de poudre s’est déjà joué ailleurs. En 1988, d’énormes incendies en Indonésie ont créé des conditions permettant l’émergence du virus Nipah, qui a un taux de morbidité compris entre 40% et 70%. Les chercheurs pensent que le déclenchement des incendies a poussé les chauves-souris frugivores à fuir leurs maisons forestières, à la recherche de nourriture dans les vergers. Ensuite, les porcs ont mangé le fruit que les chauves-souris avaient grignoté, s’infectant avec le virus, infectant finalement les populations locales, qui ont commencé à mourir d’hémorragies cérébrales. Les incendies en Amazonie devraient s’aggraver bien davantage, car l’agro-industrie l’utilise comme un outil pour nettoyer la forêt tropicale et que le changement climatique intensifie la sécheresse.

La fièvre suit la destruction de l’environnement

En fait, il existe déjà des exemples brésiliens de perturbations environnementales majeures qui provoquent des maladies.

L’un de ces incidents concerne l’éclatement du barrage de résidus des mines de fer de Mariana sur la rivière Doce dans l’État du Minas Gerais en 2015, qui a tué 19 personnes et a été considéré à l’époque comme la catastrophe environnementale la plus grave de l’histoire du Brésil.

Le biologiste Márcia Chame, de Fiocruz, une fondation spécialisée dans la science et la technologie de la santé, estime qu’une forte augmentation des cas de fièvre jaune au Minas Gerais en 2016-2017, conduisant le gouvernement de l’État à décréter l’état d’urgence, a été en partie le résultat du désastre qui a pollué 500 miles de rivière jusqu’à l’océan Atlantique.

Chame fait valoir que l’éclatement du barrage, qui a conduit à «une avalanche de 2,2 milliards de pieds cubes de boue et de déchets miniers», se déversant dans la rivière Doce, a gravement affecté les animaux dans le bassin versant environnant, les rendant moins résistants aux maladies.

«Un changement brusque de l’environnement aura un impact sur les animaux, y compris les singes. Avec le stress de la catastrophe et le manque de nourriture, ils deviennent plus sensibles aux maladies, dont la fièvre jaune. » Chame dit que de nombreux singes du bassin versant de Doce sont tombés malades de la fièvre jaune. Ces singes ont ensuite été mordus par des moustiques, qui à leur tour ont mordu les humains, entraînant la maladie dans les villes de la région. Selon elle, les moustiques – en particulier Haemagogus leucocelaenus et H. janthinomys – ont été « entraînés par des modifications du paysage, avec des fragments de forêt courant dans les zones périurbaines, permettant une interaction suffisante [entre les singes, les moustiques et les gens] pour produire une telle épidémie. »

Des processus similaires pourraient bien être en cours en Amazonie, bien qu’ils soient pour la plupart non examinés et non détectés. Une étude publiée l’année dernière, intitulée «Développement, dégradation de l’environnement et propagation des maladies en Amazonie brésilienne» a conclu que «trop peu d’attention a été portée sur l’émergence et la ré-émergence de maladies à transmission vectorielle qui affectent directement la population locale, avec des retombées sur d’autres zones voisines. »

La perturbation intense des forêts est déjà connue pour contribuer à l’expansion de maladies connues comme le paludisme, dit MacDonald. «Le principal vecteur de moustiques en Amérique latine se porte très bien dans les parcelles de forêt récemment défrichées, en bordure de la forêt restante (où il y a plus d’eau stagnante pour la reproduction, des températures plus élevées qui peuvent faciliter le développement plus rapide du moustique et du parasite du paludisme, comme et augmenter les taux de morsure humaine). Avec des gens installés dans ces parcelles effacées… cela peut augmenter la transmission du paludisme. »

En comparant les images satellites et les données de santé, MacDonald, en collaboration avec Erin Mordecai de l’Université de Stanford, a déterminé que la déforestation dans l’ensemble du bassin amazonien avait contribué à une augmentation significative du paludisme. MacDonald et son équipe de recherche ont calculé qu’en 2008, une augmentation de 10% de la déforestation, soit environ 1600 kilomètres carrés (618 miles carrés) de coupes forestières supplémentaires, avait entraîné une augmentation de 3,3% de la transmission du paludisme. Cela représente 9 980 cas supplémentaires dans la région.

Bolsonaro ouvre la voie à plus de déforestation

Au milieu de la crise du COVID-19, le Congrès brésilien est maintenant prêt à voter, transformant une mesure provisoire provisoire de 120 jours décrétée par Bolsonaro en décembre 2019 en loi permanente. La mesure provisoire (MP) 910, au lieu de limiter les invasions de terres illégales, récompense les accapareurs de terres qui ont illégalement abattu des forêts sur des terres publiques en Amazonie avant décembre 2018 – régularisant leur occupation illégale en permettant l’achat de la propriété à des prix considérablement réduits, en la détournant du public au privé. Essentiellement, la mesure permet aux accapareurs de terres d’enfreindre la loi et de s’en tirer.

Selon une note technique publiée par l’organisation à but non lucratif IMAZON, la mesure provisoire (MP) pourrait entraîner une déforestation pouvant atteindre 16 000 kilomètres carrés (6 178 milles carrés) d’ici 2027, une superficie dix fois plus grande que celle qui a conduit à une augmentation de près de dix mille nouveaux cas de paludisme dans l’étude MacDonald.

En vertu des dispositions actuelles de la MP 910, les autorités ne sont pas tenues de vérifier la validité d’une réclamation faite par un propriétaire foncier potentiel pour des propriétés de moins de 2500 hectares (6166 acres) de taille – une stipulation qui bénéficierait soi-disant aux petits agriculteurs.

Mais les accapareurs de terres amazoniennes sont extrêmement doués pour contourner ces limites réglementaires. Une pratique très courante consiste à utiliser des laranjas (littéralement des oranges, mais plus précisément, des complices). Les grands propriétaires terriens demandent à leurs parents, amis ou employés d’enregistrer une petite parcelle à leur nom, évitant ainsi une surveillance fédérale. Plus tard, les laranjas remettent la propriété à l’accapareur de terres, parfois en échange d’un petit paiement.

Si un propriétaire foncier emploie 20 laranjas, chacun enregistrant une parcelle de 2 500 hectares (6 166 acres), il se retrouve avec une propriété de 50 000 hectares (111 000 acres). Une autre conséquence inquiétante est que les accapareurs de terres peuvent saisir des terres occupées par des communautés autochtones qui manquent d’actes, comme cela se produit avec le groupe indigène Sateré-Mawe dans l’État d’Amazonas.

Le MP 910 permet également à ceux qui ont déjà bénéficié de la régularisation des terres publiques envahies, mais qui ont vendu cette propriété, de rejoindre à nouveau la file d’attente pour demander un nouveau terrain. Bien qu’elle reconnaisse la nécessité de régler l’anarchie actuelle concernant la propriété foncière en Amazonie, Suely Araujo, ancienne présidente de l’IBAMA, l’agence gouvernementale de l’environnement, critique le député: « Avec cette flexibilité, et sans séparer les grands propriétaires terriens des petits, cette loi légalise ceux qui vivent de l’invasion foncière, de la déforestation et de la vente des terres publiques« .

Le 27 mars, le ministre Alexandre Moraes, membre de la Cour suprême fédérale, le tribunal de dernier ressort du Brésil, a rendu une décision préliminaire pour faciliter l’approbation des mesures provisoires. Même si l’intention est d’accélérer les mesures urgentes pendant la crise du COVID-19, les écologistes craignent que le lobby ‘ruraliste’ ne profite de cette nouvelle procédure pour avancer plus énergiquement dans leur agenda. « S’il n’y a pas de décision politique de retirer le MP 910 des mesures à voter, nous courons le risque d’un grave revers environnemental pendant cette crise [sanitaire]« , a averti Araújo.

De plus grands risques à venir

Alors que les taux de déforestation brésiliens montent en flèche et que les lois sur l’utilisation des terres dans le bassin amazonien sont sapées, les peuples autochtones d’Amérique latine tentent d’attirer l’attention sur la gravité de la crise environnementale mondiale, qui, selon eux, a provoqué l’épidémie de COVID-19.

« Le coronavirus dit au monde ce que les peuples autochtones disent depuis des milliers d’années – si nous n’aidons pas à protéger la biodiversité et la nature, nous serons confrontés à cela, et à des menaces encore pires« , a déclaré Levi Sucre Romero, un autochtone du Costa Rica à une conférence de presse organisée par Covering Climate Now à New York à la mi-mars.

Un autre dirigeant autochtone lors de cette réunion, Dinamam Tuxá, coordinateur de l’APIB (l’articulation des peuples autochtones du Brésil), était tout aussi véhément: « Le remède à la prochaine pandémie, et même à celle-ci, se trouve dans la biodiversité de nos terres indigènes », a-t-il expliqué. « C’est pourquoi nous devons protéger nos terres et nos droits, car l’avenir de la vie en dépend.» En revanche, Bolsonaro promeut une législation par le biais du Congrès qui autoriserait l’exploitation minière à grande échelle, le forage pétrolier et gazier et l’agro-industrie dans les réserves indigènes du Brésil, en grande partie sans la participation des personnes qui y vivent.

Les experts continuent d’avertir de toute urgence que d’autres pandémies se profilent.  » Je ne suis pas du tout surpris par l’épidémie de coronavirus « , a déclaré l’écologiste de la maladie Thomas Gillespie, professeur agrégé au Département des sciences de l’environnement de l’Université Emory, à Scientific American. « La majorité des agents pathogènes restent à découvrir. Nous sommes sur la pointe de l’iceberg. »

John Scott, responsable du Sustainability Risk du Zurich Insurance Group, faisant référence à Ebola, au SRAS, au MERS et à d’autres épidémies récentes, propose un message similaire: « Les épidémies de maladies des 20 dernières années pourraient être considérées comme une série de quasi-catastrophes qui ont mené à la complaisance plutôt qu’à la vigilance accrue nécessaire pour les contrôler. »

Changement climatique, déforestation, pandémies successives

Les scientifiques n’ont pas été surpris par la pandémie de COVID-19; ils avertissaient le monde d’un tel événement depuis des décennies.  De même, beaucoup ne seront pas surpris si la crise climatique tant négligée atteint un point de non-retour, avec des impacts bien plus graves pour le monde – y compris la mort massive d’arbres en Amazonie et d’énormes rejets de carbone déstabilisant l’atmosphère, conséquences des politiques favorables aux accapareurs de terres, mais aussi en raison d’une baisse drastique des précipitations amazoniennes et d’une augmentation des incendies. En effet, beaucoup disent que ces multiples crises sont imbriquées.

Un grand défi du monde post-COVID-19 exigera que la civilisation parviennent à se remettre de la récession (ou dépression) économique mondiale qu’elle provoque, sans aggraver davantage la crise climatique via la conversion massive des forêts en mines d’or, de zinc et de bauxite, ou ranchs de bétail et plantations de soja. Le danger: si la déforestation tropicale se poursuit de manière incontrôlable, nous pourrions être confronté à une nouvelle pandémie avant s’être remis d’une autre.

Le prochain fléau pourrait survenir presque n’importe où: dans l’Amazonie de plus en plus perturbée, le Congo, l’Indonésie, ou même bien au-delà de la zone tropicale, dans l’Arctique, où le pergélisol fond rapidement, dégelant peut-être des virus inconnus et dormants qui pourraient déclencher la prochaine crise sanitaire mondiale. En ce sens, COVID-19 – aussi horrible que puisse être son issue – ne peut être que le signe avant-coureur de pandémies bien pires à venir.

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